專欄文章

仲裁現已更可行

我為Business Touch撰文經常重複的一個主題,就是尋求司法公正、以及香港有關當局如何逐步讓企業以更方便的途徑及更可負擔的成本尋求及獲取法律補救。

我們最近可見的另一個例子,承蒙《仲裁條例》的修訂,當局近期推出第三者仲裁資助。新法例的實務守則為出資第三者設定最低資助標準,並為受資助方制定保障措施。

仲裁是商界珍貴的法律途徑,讓企業可在無須經過法庭訴訟解決爭議,訴諸法庭可產生高昂費用,既曠費時間,又充滿壓力。仲裁對於解決複雜的跨境爭議作用特別大。

根據仲裁程序,雙方同意將爭議交給通常由一或三名獨立仲裁員組成的仲裁委員會處理。該程序的特點是:仲裁員和仲裁地點均為中立;仲裁的過程靈活彈性、保密,因聆訊是私人性質,而裁決一般不會公開;由於香港是簽署紐約《承認及執行外國仲裁裁決公約》的150多個司法管轄區之一,裁決可全球執行。

香港以「仲裁便利」聞名,我們的法院支持仲裁裁決的獨立程序及執行,香港亦已成為亞太區最活躍的仲裁中心之一,享譽四海。然而,由於香港一般禁止助訟及包攬訴訟(普通法司法管轄區的法律原則,以排除瑣屑的訴訟),因此以往並無第三者資助的選項。《仲裁條例》的修訂則移除了這個障礙。

第三者資助在仲裁中如何運作?在過程中,並無參與仲裁的人士向仲裁一方提供資金,通常用以支付法律費用和開支,以在該方的仲裁勝訴時獲得協議的回報。出資者因此須承擔該方在仲裁中敗訴,以致提供的資金未必能換取回報的風險。

出資者是誰?他們的背景和業務範疇不同,除專業的第三者融資機構外,還有保險公司、投資銀行及對沖基金提供此項服務。

實務守則期望讓受資助方清晰了解這個制度,同時明確說明仲裁出資者的預期標準,包括維持下限為2,000萬港元資金的規定,並清楚列明他們不能干預仲裁程序。在簽訂資助協議後和在協議終止後,受資助方均須向仲裁的其他方作出相關披露。

事實上,香港很多商業合同都含有仲裁條款,因此《仲裁條例》的修訂非常重要。就小型企業而言,即使案件的勝算很高,小型企業通常缺乏經濟能力向實力雄厚的大財團提出申索。第三方資助因此降低了他們的仲裁成本和財務風險。此外,一旦被告人知道有專業機構為申索人提供資助,被告人可能會更願意尋求和解。

在第三者資助制度開始運作之際,仲裁領域將迎來另一項重大發展,即網上談判及解決爭議。香港政府投入了1.5億港元資金以支持一項名為「網上爭議解決平台」(eBRAM)的數碼平台。該平台將透過減少親身會議及長途旅程,降低各方的成本。

仲裁員在平台上作出裁決前,將透過視像會議進行聆訊,並閱讀網上提交的文件。eBRAM由香港大律師公會、香港律師會等組織聯合創辦和支持,可於今年底或2020年初推出。

最近幾個月,我們看到其他制度上的轉變,讓區域法院和小額錢債審裁處可審理涉及較高金額的案件,原訟法庭處理的案件數量因而減少。

這些改進有助企業及企業家在捲入爭議後減少潛在成本。第三者資助仲裁及即將推出的網上爭議解決機制,亦將受商界的歡迎。

廖健昇撰文

Alex Liu 律師

廖健昇律師是於1985年成立的香港律師事務所—布高江律師行的合伙人。他執業超過25年。他主要的執業範疇為商業及企業訴訟、處理政府機構調查,例如證監會、知識產權、誹謗訴訟、房地產及草擬商業合同。廖律師曾多次接受無線電視訪問講解法律問題,在83及85台播出。

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